O otimismo é ou não é saudável?

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Quando crianças, muitos de nós aprendemos a pensar positivamente. Pais e professores podem ter nos dito para “sempre olhar para o lado positivo” ou “manter uma atitude positiva”. Muitos livros de autoajuda até ensinam que o otimismo é o segredo para uma vida saudável e bem-sucedida.

Não há dúvidas de que o otimismo é uma força poderosa. De acordo com centenas de estudos, pessoas com otimismo são mais felizes, têm depressão e ansiedade mais baixas, atingem seus objetivos com mais frequência, demonstram maior persistência diante de contratempos e até lidam melhor com doenças físicas do que suas contrapartes menos otimistas. O otimismo é claramente uma coisa boa.

Mas os mesmos pais e professores bem-intencionados que nos encorajaram a pensar positivamente também podem ter nos oferecido o conselho oposto: “Não tenha esperanças ou você vai azarar isso”.

Então, qual é? O otimismo é bom para nós ou não?

Segundo a pesquisa, a resposta é “ambos”, dependendo das circunstâncias. Apesar de ser uma pessoa positiva em geral é uma coisa boa, o otimismo pode sair pela culatra quando se distancia muito da realidade. Em particular, muito otimismo pode levar as pessoas a acreditarem que são menos vulneráveis ​​a problemas comuns do que realmente são.

Conhecido como o viés otimista, a maioria das vezes, ocasionalmente, é vítima dessa tendência. Na próxima vez que você estiver em um jantar, tente o seguinte experimento: Peça às pessoas que levantem as mãos para indicar se acreditam que estão sob maior risco, igual risco ou menor risco do que a pessoa comum da mesma idade, sexo, e pano de fundo para praticamente qualquer evento negativo comum, desde ter um ataque cardíaco até ser assaltado. Desafiando as probabilidades estatísticas, a maioria das pessoas dirá que correm menos riscos.

Isso é exatamente o que o psicólogo Neil Weinstein encontrou em seu primeiro estudo sobre o fenômeno em 1980. Ele listou mais de 20 eventos negativos que variam de relativamente pequeno (seu carro se torna um limão) a catastrófico (câncer em desenvolvimento) e pediu à faculdade estudantes estimarem seu risco para cada um. Para quase todos os eventos, quatro vezes mais estudantes achavam que eram mais seguros do que a média do que pensavam estar em maior risco do que a média.

Por mais agradável que possa parecer irrealisticamente otimista, tem suas desvantagens. Isto é, pode levar as pessoas a assumir riscos desnecessários. Estudos de mais de 20 questões de saúde mostram que as pessoas são menos propensas a tomar precauções quando percebem que o risco de uma doença é baixo. Quando as pessoas acreditam que suas chances de ter um ataque cardíaco são baixas, por exemplo, elas são menos propensas a comer dietas saudáveis ​​e mais propensas a fumar e consumir álcool.

O viés otimista pode até tornar as pessoas mais propensas a enviar mensagens de texto enquanto dirigem. Enviar mensagens de texto enquanto estiver ao volante é inequivocamente perigoso, aumentando a probabilidade de acidentes e quase-acidentes em vinte e três vezes. No entanto, as pessoas freqüentemente subestimam dramaticamente seu risco pessoal. Em uma pesquisa nacional com mais de milhares de motoristas na Nova Zelândia, apenas 41 por cento das pessoas disseram pensar que mandar mensagens de texto enquanto dirigiam era “muito inseguro”, enquanto 30 por cento disseram que pensavam que mandar mensagens de texto era “muito seguro” ou pelo menos “Moderadamente seguro”. Portanto, não deveria ser surpreendente que a maioria das pessoas dissesse que lê ou envia mensagens de texto regularmente enquanto dirige.

Infelizmente, o otimismo irrealista não é tão fácil de remediar quanto você imagina. A educação sozinha parece não ajudar. Em um estudo publicado na revista Health Psychology, os pesquisadores abordaram pessoas em locais públicos no campus da Universidade Rutgers, pedindo-lhes para preencher uma pesquisa anônima sobre o risco percebido de doenças cardíacas e alcoolismo. Pouco antes de completar o questionário, alguns participantes receberam informações sobre os fatores de risco para o desenvolvimento dessas condições. Os pesquisadores esperavam que essa informação ajudasse os participantes a chegar a conclusões realistas sobre seu risco real. Infelizmente, não foram encontradas diferenças entre aqueles fornecidos com esta informação e aqueles que não são. Ambos os grupos subestimaram seu risco.

Por mais sombrio que isso possa parecer, isso não significa que o viés do otimismo seja inabalável. As pessoas não estão otimistas demais em todos os momentos ou para todos os eventos. Por exemplo, é menos provável que as pessoas sejam irreais otimistas em relação às coisas que percebem estar além de seu controle. Isso porque, quando as pessoas percebem o controle sobre um resultado, elas tendem a basear suas previsões de risco em suas intenções. Se alguém pretende fazer uma dieta ou começar a se exercitar, essa pessoa pode perceber que o risco de doença cardíaca é menor. O problema é, claro, que a maioria de nós não segue todas as nossas boas intenções.

E talvez essa seja a lição mais importante a ser aprendida com essa pesquisa: O que freqüentemente separa o otimismo realista do otimismo irrealista é se realmente agimos de acordo com nossas intenções. Se todos nós seguíssemos nossos planos de nos alimentar de forma mais saudável, nos exercitarmos regularmente ou fizermos uma visita ocasional ao médico, talvez nossas expectativas irrealistas não sejam tão irrealistas, afinal de contas.

 

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